Qué debo saber para comprar un procesador ARM

Hoy en día los procesadores con la arquitectura ARM son los más vendidos del mundo, estos están incluidos en multitud de dispositivos: PDAs, routers, portátiles, videoconsolas, GPs y sobre todo Smartphones  y tablets. Su uso en estos dispositivos se debe a la simplicidad del procesador para realizar aplicaciones de baja potencia y a su eficiencia energética.

La arquitectura ARM contiene un conjunto de instrucciones de 32 bits procedentes de la arquitectura RISC (Reduced Instructions Set Computer) instrucciones propias también de las arquitecturas Sparc de los viejos Sun y PowerPC de los viejos ordenadores Apple. Una de las principales características del juego de instrucciones RISC es la segmentacion y paralelismo en la ejecución de instrucciones, lo que daba a este tipo de procesadores la capacidad de realizar una gran número de cálculos en menor tiempo y con una frecuencia de reloj inferior que su rivales con instrucciones tipo CISC (las actuales arquitecturas x86 y x86-64). Curiosamente y por caprichos del destino, la que se impuso en los ordenadores domésticos por goleada fue la arquitectura x86 con Intel (y en menor medida AMD) a la cabeza.

Dejando la historia de lado, vamos a ver como podríamos reconocer los procesadores ARM de los dispositivos para compararlos y poder realizar una compra con más información. El principal problema de los procesadores ARM es la nomenclatura y numeración que se usa, lo cual puede producir confusiones. En primer lugar vamos a distinguir dos apartados, la familia, lo que viene a ser la generación a la que pertenece el procesador y dentro de esta la arquitectura, la cual muestra dentro de una misma generacion características propias del uso que vaya a tener el procesador en el dispositivo.

Veamos cronológicamente las generaciones existentes: ARM1, ARM2, ARM3, ARM6, ARM7, ARM7TDMI, StrongARM, ARM8, ARM9TDMI, ARM9E, ARM10E, XScale, ARM11, Cortex. Dentro de todas estas generaciones nos centraremos en las tres últimas.

Los procesadores de la generación XScale fueron los que hicieron posible la existencia de las primeras PDAs, su arquitectura más destacada es la ARMv5 TE donde encontramos la famosa PDA Zaurus SL-5600 (un PDA con sistema operativo GNU/Linux) y los primeros SmartPhones como el Samsung Omnia y la legendaria BlackBerry 8700. Hoy en día estos procesadores ya están obsoletos pero se pueden encontrar en algunos móviles chinos y otros móviles de gama baja.

La siguiente generación si dió y sigue dando mucho que hablar, la ARM11 cuya arquitectura emblemática es la ARMv6 y todas sus variantes. Dentro de ella encontramos dispositivos como el iPhone Edge y 3G, el iPod Touch de 1ª y 2ª generación, Samsung Omnia II y la emblemática y conocidísima Raspberry Pi, lo cual demuestra que en esta generación ya podemos hablar de dispositivos capaces de funcionar como un ordenador básico pero completo.

La siguiente familia es la Cortex, donde encontramos la arquitectura ARMv7 de los Smartphones del momento como los procesadores Cortex A8 de los iPhone 3GS y iPad original, los Qualcomm Scorpion de la Nexus One, los Cortex A9 de Galaxy Nexus S y muchísimos más, además en esta generación ya empiezan a verse más a menudo los procesadores de doble y cuádruple núcleo.

Por último, la arquitectura más actual hasta la fecha, incluída únicamente en los Smartphones y Tablet más novedosos y caros del momento, la ARMv8, cuya principal característica es la capacidad de manejar instrucciones de 64Bits, el primer procesador de este tipo fue el Apple A7, con el cual Apple rompió el mercado de los procesadores de móviles como hizo en su día AMD con los procesadores para PCs, obligando a la competencia a ponerse la pilas fabricando procesadores ARM de 64Bits. El A7 viene incluido en el iPhone 5c, iPad Air e iPad Air Mini (2ª gen). Tras esto Sansumg creó su nuevo Exynos que incluye en su Samsung Galaxy S5. Además, con la llegada de los 64 bits a la plataforma ARM, AMD parece que se ha puesto en marcha con el fin de fabricar procesadores para servidores.

Con toda esta información la pregunta sigue siendo ¿cuál comprar? Lo primero es saber que estamos comprando y no mirar solo la frecuencia del procesador ni la cantidad de núcleos que tiene, por ejemplo, es preferible comprar un procesador Cortex (ARMv7) de 800Mhz, antes que uno ARM11 (ARMv6) de 1500Mhz, hay que intentar elegir siempre la generación más actual, hoy día los megahercios e incluso también los núcleos son herramientas de marketing. También sería mejor elegir un móvil con procesador de doble núcleo ARMv8 antes que un Cortex A9 de 8 núcleos. Además, también debemos saber lo que realmente queremos, ya que dudo mucho de la optimización del software de los móviles y tablets para el uso de varios núcleos, y si así fuese, mucho menos la optimización de aplicaciones tipo WhatsApp o Twitter para sistemas multiprocesador. Así que ya sabéis, elegir siempre el procesador más actual, ya que va a tener mejor optimizacion en su juego de instrucciones y seguramente mejor capacidad de su GPU, para mover los gráficos de la pantalla, y olvidaros un poco del marketing con los núcleos y los megahercios.

 

 

 

~ por leperotero en mayo 1, 2014.

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